La primavera di Saturno

La primavera non avviene solo sulla Terra. La primavera avviene anche su alcuni dei nostri pianeti vicini nel sistema solare.

Degli innumerevoli equinozio che Saturno ha visto dalla nascita del sistema solare, questo, catturato qui in un mosaico di luce e buio, è il primo testimoniato da vicino da un emissario della Terra … niente meno che il nostro fedele esploratore robotico, Cassini in questa immagine del 2009.

Vista dal nostro pianeta, la vista degli anelli di Saturno durante l’equinozio è estremamente accorciata e limitata. Ma in orbita attorno a Saturno, Cassini non ebbe tali problemi. Da 20 gradi sopra il piano dell’anello, la telecamera grandangolare di Cassini ha scattato 75 esposizioni in successione per questo mosaico che mostra Saturno, i suoi anelli e alcune delle sue lune un giorno e mezzo dopo l’esatto equinozio di Saturno, quando il disco del sole era esattamente sopra la testa all’equatore del pianeta.

All’equinozio, le ombre degli anelli espansivi del pianeta sono compresse in un’unica banda stretta gettata sul pianeta come si vede in questo mosaico. In questo momento così vicino all’equinozio, l’illuminazione degli anelli dalla luce solare riflessa dal pianeta domina ampiamente qualsiasi maere luce solare che cade sugli anelli. Quindi, la metà degli anelli a sinistra illuminati dal planetshine è, prima dell’elaborazione, molto più luminosa della metà degli anelli a destra. Sulla destra, sono solo le parti estese verticalmente degli anelli che catturano qualsiasi luce solare sostanziale.

Senza alcun miglioramento, gli anelli sarebbero essenzialmente invisibili in questo mosaico. Per migliorare la loro visibilità, la metà scura (destra) degli anelli è stata illuminata rispetto alla metà più luminosa (sinistra) di un fattore tre, e quindi l’intero sistema ad anello è stato illuminato da un fattore 20 rispetto al pianeta. Quindi la metà scura degli anelli è 60 volte più luminosa, e la metà luminosa 20 volte più luminosa, di quanto sarebbe apparsa se l’intero sistema, pianeta incluso, potesse essere stato catturato in una singola immagine.

Questa vista guarda verso il lato nord degli anelli da circa 20 gradi sopra il piano dell’anello.

Le immagini sono state scattate il 12 agosto 2009, a partire da circa 1,25 giorni dopo l’equinozio esatto, utilizzando i filtri spettrali rosso, verde e blu della fotocamera grandangolare e sono state combinate per creare questa vista a colori naturale. Le immagini sono state ottenute ad una distanza di circa 847.000 chilometri (526.000 miglia) da Saturno e ad un angolo sole-Saturno-sonda, o fase, di 74 gradi. La scala dell’immagine è di 50 chilometri (31 miglia) per pixel.

Saturn’s Spring | NASA

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